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Acosada por deudas millonarias Suiza Dairy advierte colapso de industria lechera por culpa de ORIL

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Por Miguel Díaz Román

La empresa Suiza Dairy reveló ayer que enfrenta pérdidas de $100 millones como resultado de que no han sido revisados correctamente los precios de la leche y advirtió que considera tomar “alternativas dramáticas”, que podrían causar el colapso de la industria lechera, debido a que la Oficina para la Reglamentación de la Industria Lechera (ORIL) no cumple su propia reglamentación, toma decisiones arbitrarias y continuamente beneficia ilegalmente a la planta de balance Indulac.

La empresa, que tiene 700 empleados, adquiere diariamente la leche que producen 150 vaquerías y produce más del 55 % de la leche fresca que se consume en Puerto Rico, denunció que desde el pasado año han acudido a diversos funcionarios de la administración del gobernador Pedro Pierluisi, incluyendo el secretario de Agricultura, Ramón González Beiró, para exponer la grave situación por la que atraviesa Suiza Dairy y hasta ahora sus señalamientos han sido ignorados.

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Las graves denuncias fueron realizadas por la licenciada Janice Ramírez Vélez, quien es asesora legal interna de Suiza Dairy, en una ponencia escrita que fue presentada ayer en la Comisión de Agricultura del Senado.

 La Comisión celebró una vista pública sobre la Resolución Conjunta del Senado 333, que le ordena a la ORIL cumplir con su responsabilidad de efectuar cada cuatro años un Estudio Económico Exhaustivo (EEE)de la industria lechera, según lo dispone la ley 34 de 1957 o Ley para Reglamentar la Industria Lechera. La RC 333 fue presentada por el senador Albert Torres Berrios, quien preside la Comisión de Agricultura.

El EEE es un requisito para atemperar los precios de la leche según los incrementos en los costos de producción que hayan experimentado los diversos sectores que integran la industria lechera. Desde 2016 la ORIL no ha publicado el EEE. El administrador interino de la ORIL lo es también González Beiró.

Además de denunciar que la ORIL ha incumplido con su propia reglamentación, Suiza Dairy indicó que el gobierno tampoco ha pagado la compensación multimillonaria que le corresponde tras la sentencia emitida por el Tribunal Federal en 2013.

La citada sentencia fue el resultado del caso contra la ORIL y el Departamento de Agricultura radicado por Suiza Dairy y la procesadora Tres Monjitas en 2004.

Otros factores que han afectado a la empresa es la reducción en el consumo de leche fresca y la inflación sin precedentes a nivel mundial. No obstante, la causa principal de las pérdidas millonarias que enfrenta Suiza Dairy es la ausencia de una revisión correcta del precio de la leche por parte de la ORIL para que la empresa pueda afrontar sus gastos operacionales y obtener una ganancia razonable, según sostuvo Ramírez Vélez en su ponencia.

ORIL no revisa precio desde 2014

De hecho, la abogada explicó que desde el 2014 el precio de la leche no había sido revisado, según lo ordena “el marco regulatorio actual”, que incluye la ley 34 y las disposiciones del reglamento 12, el cual es parte de la sentencia emitida por el Tribunal Federal en 2013.

“Como consecuencia de ello, a la fecha Suiza Dairy está perdiendo dinero con cada cuartillo de leche que vende, lo que hace que la situación económica y financiera de la compañía se vuelva insostenible. Resulta, en consecuencia, fundamental que de manera inmediata y urgente la ORIL actualice los precios de la leche y nos restituya nuestro derecho a obtener un margen de ganancia razonable conforme manda la ley”, sostuvo Ramírez Vélez en la ponencia.

La asesora legal de Suiza Dairy reveló que el incumplimiento del “marco regulatorio actual” por parte de la ORIL ha provocado que la empresa “registre pérdidas sin precedente y busque solventar con capital externo sus operaciones diarias en Puerto Rico”.

Suiza en crisis financiera

 De hecho, Ramírez Vélez reveló que actualmente Suiza Dairy atiende sus pérdidas y los gastos de su operación diaria por medio de una serie de préstamos bancarios que han sido gestionados por Grupo Gloria, que es su corporación matriz.

“Estos préstamos bancarios han venido incrementando la deuda y no cuentan con garantía de repago ante la falta de generación de flujo y utilidad operativa. Ello ha resultado en que la capacidad financiera de la empresa a nivel local esté comprometida de tal forma que, de no remediarse y tomar las acciones que dictan la ley y los reglamentos, inevitablemente la empresa se verá obligada a tomar medidas operacionales complejas”, dijo la abogada en la ponencia.

Ramírez Vélez no precisó si Suiza Dairy estaría considerando presentar una petición de quiebra en el Tribunal Federal o si decretaría una reducción sustancial de sus operaciones en la isla. Además de leche fresca, leche UHT y leche de duración extendida, la empresa elabora una amplia variedad de jugos y numerosos productos lácteos.  

“Suiza Dairy ha cumplido con su responsabilidad con el mercado produciendo leche fluida de la más alta calidad, a pesar de las pérdidas millonarias que ha acumulado en el tiempo. No obstante, la situación ha llegado a su límite”, declaró la abogada en una ponencia cuyo contenido contradice toda la prédica a favor de la empresa privada y del fomento de la economía esbozado por la administración del gobernador Pierluisi a lo largo del presente cuatrienio.

De hecho, los sorpresivos planteamientos de Suiza Dairy acontecen cinco años después de que la empresa inaugurara una moderna planta procesadora en Aguadilla, cuyo costo ascendió a $40 millones.

Dudas sobre el desempeño de González Beiró

Las denuncias de la licenciada Ramírez Vélez levantan serias dudas sobre las ejecutorias de González Beiró como secretario de Agricultura y como administrador interino de la ORIL. Incluso, la Resolución Conjunta 333 es en realidad un reconocimiento tácito de que González Beiró falló en su responsabilidad de cumplir los requerimientos de la ley 34.

Durante su turno en la vista pública, González Beiró leyó una ponencia de tres páginas en la que se refirió a los ajustes e incentivos que han recibido los ganaderos para elevar el precio de su producción de leche cruda, cuyo precio promedio actual es de 88 centavos por litro. En ningún momento se refirió a la problemática planteada por Suiza Dairy y a los incumplimientos señalados a su gestión para revisar el precio de la leche, según lo ordena la ley 34.

Incluso, el secretario dijo que la ORIL realizó el EEE en 2018 y 2020, a pesar esa dependencia no cumplió con la celebración de vistas públicas para discutir ampliamente los resultados por los diversos sectores de la industria lechera.

De hecho, no está claro si el gobernador Pierluisi y sus asesores en la Fortaleza entienden en toda su extensión, las repercusiones de las acciones y las omisiones realizadas por González Beiró desde que fue nombrado secretario de Agricultura en 2021.

Se desconoce los avances del EEE

Sobre este aspecto, la licenciada Ramírez Vélez sostuvo que la ORIL ha fallado en demostrar que los precios de leche establecidos mediante las últimas órdenes de precios emitidas en el 2021 y 2022 están respaldadas por evidencia y justificadas por el marco regulatorio para considerarlos razonables.

“Peor aún, a pesar del claro lenguaje de la ley 34, la ORIL no realiza responsablemente la revisión de precios anualmente y, en cambio, lo hace de manera caprichosa y arbitraria, y en total enajenación del marco regulatorio”, dijo la abogada.

Ante la grave situación financiera, Suiza Dairy realizó múltiples acercamientos a diversos funcionarios del gobierno, incluyendo a González Beiró, para exigir que se cumpla con la revisión anual de los precios de la leche según lo dispone la ley 34, y con el EEE, pero esos reclamos no fueron escuchados.

“A la fecha desconocemos los planes concretos que se tienen respecto al avance del EEE. La sostenibilidad de la industria lechera depende de acciones y cambios claves e inmediatos. A esos efectos, es de suma urgencia que se evalúe según requiere nuestro ordenamiento jurídico el tema de la actualización de precios y se nos compense por el incumplimiento con el marco regulatorio que por años se ha efectuado”, reclamó la abogada en su ponencia.

ORIL favorece a Indulac y Tres Monjitas

 Los planteamientos de Suiza Dairy acontecen en el contexto de que el pasado 1 de septiembre la empresa impugnó en el Tribunal Apelativo las enmiendas introducidas por la ORIL el pasado mes de julio, a los reglamentos 5 y 10 que regulan el manejo de los excedentes y la calidad de la leche, en entre otras disposiciones.

En la impugnación Suiza Dairy sostiene que las enmiendas avaladas por la ORIL representan un intento de favorecer a la empresa Tres Monjitas y al grupo de ganaderos que controlan la planta de balance Indulac con el fin de convertirla en una planta elaboradora comercial.

Suiza Dairy denunció que bajo la dirección de González Beiró, la ORIL ha tomado una senda desafiante contra una determinación emitida el pasado mes de febrero por el Tribunal Apelativo, que anuló tres órdenes administrativas emitidas en noviembre de 2022 y que tenían como finalidad asignar un suplido sustancial de leche cruda hacia la planta Indulac.

Las tres órdenes administrativas fueron impugnadas por Suiza Dairy porque pretendían tratar a la planta de balance Indulac como si fuera otra planta comercial e ignoraban su función reglamentaria que es procesar exclusivamente los excedentes de leche. Indulac solo produce leche UHT y algunos productos lácteos.  La ORIL enmendó los reglamentos para eliminar aquellas disposiciones que impedían la asignación de leche que no fuera excedente a la planta de balance Indulac, según planteó Suiza Dairy en el Apelativo.

Las enmiendas también alteraron el término fijo de 12 días para la expiración de la leche fresca y establecieron un nuevo periodo de expiración que oscila entre 12 y 16 días, lo que, según la impugnación de Suiza Dairy, fue utilizado por la ORIL para favorecer a Tres Monjitas.

Un solo ganadero en la vista pública

El único miembro del sector productor de leche que participó en la vista pública fue el ganadero Carlos Benítez, quien denunció que la ORIL no ha realizado el EEE a pesar de que el estudio es la herramienta para revisar los precios de la leche y compensar al ganadero según aumentan los gastos de producción.

“Se incumple con la ley y esto va en contra de los productores de leche y de los consumidores. El gobernador se hace de la vista larga, el secretario de Agricultura incumple con su responsabilidad, violentan la normativa que atenta contra la propia industria lechera y cuando decimos la verdad se nos persigue y discrimina”, dijo Benítez, quien ha impugnado a nivel administrativo y en los tribunales determinadas acciones de la ORIL.

“Indulac tiene que ser por disposición de ley una planta de balance sin embargo el tratamiento que se le da es otro. Los altos costos de producción, la mano de obra, los elevados costos de energía, jornales altos por empleados y la falta del EEE para poder competir nos han obligado a muchos ganaderos en Puerto Rico a múltiples cierres de vaquerías y a otra vertiente como acogerse a una reorganización bajo la protección de la ley de quiebra para cumplir responsablemente con el pago a los acreedores”, dijo el ganadero, quien se acogió a la ley de quiebra federal para mantener su vaquería ubicada en Aguadilla. 

“Lo he dicho y lo repito para récord, las más recientes decisiones del gobierno de PR, por conducto del administrador de la ORIL y a la vez secretario de Agricultura, han sido cambios en el sistema de pago de la leche, cambios en los parámetros de calidad de leche por encima de los parámetros establecidos a nivel federal en claro discrimen del productor nativo, ya que no se aplica a la leche importada. Violan la Ley 34 enmendando reglamentos en claro desafío a las leyes aplicables. Y ello nos ha inducido a la más alta y gravosa crisis histórica sin precedentes en nuestro país”, expuso Benítez.  

Torres Berrios cambia por vista ejecutiva

Tras la participación de González Beiró y de una representante del Departamento de Asuntos del Consumidor, la vista pública fue interrumpida de manera inesperada por el presidente Torres Berrios, quien dijo que la vista continuaría en una fecha posterior. Pero el senador dijo que ya no será una vista pública sino una vista ejecutiva, a la que no podrá asistir la prensa.

Una fuente indicó que la determinación de Torres Berrios obedeció a un pedido realizado por González Beiró debido a que no deseaba ser interrogado ante la prensa sobre los explosivos planteamientos de Suiza Dairy.

A pesar de las graves denuncias expuestas por Suiza Dairy en su ponencia y por el revelador testimonio del ganadero Benítez, no hubo un solo senador que mostrara interés y curiosidad por entender la compleja situación de la industria lechera. Tras el anuncio de Torres Berrios los pocos senadores que asistieron a la vista se retiraron para asistir a la vista de confirmación de la designada secretaria de Educación, Yanira Raíces.

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