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Suiza Dairy decreta cierre parcial y despide 483 empleados

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Por Miguel Díaz Román

 El gerente general de Suiza Dairy, Pablo Vallejo, anunció ayer lo que llamó un “cierre parcial temporal” de la empresa, lo que causará el despido de 483 empleados, y responsabilizó directamente a la Oficina para la Reglamentación de la Industria Lechera (ORIL) y al secretario de Agricultura, Ramón González Beiró, quien es el administrador interino del organismo regulador, por las dificultades financieras que enfrenta la procesadora de leche, jugos y otros productos lácteos.

La acusación contra la ORIL y su administrador interino realizada por el máximo ejecutivo de Suiza Dairy representa un hecho sin precedentes en la historia moderna del país porque es la primera vez que una dependencia del gobierno, en este caso una entidad reguladora, es culpada por actuar deliberadamente para debilitar una empresa privada hasta el extremo de causar su cierre y el despido de cientos de empleados.

La determinación anunciada por Vallejo acontece en momentos cuando la empresa enfrenta un paro huelgario decretado por la Central General de Trabajadores (CGT) en la planta de San Juan, la cual está prácticamente sitiada por trabajadores, quienes se mantienen apostados en los portones y no permiten la entrada de personal ni de vehículos.

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El detonante del conflicto es el rechazo de Suiza Dairy a acordar un aumento de $125 en la aportación al plan médico de 160 empleados que actualmente asciende a $500 mensuales. Otro asunto candente es un incremento salarial a otros 32 empleados que distribuyen leche fresca y otros productos de Suiza en el comercio

Vallejó reveló que el despido de 483 empleados entró en vigencia desde ayer. Agregó que la decisión de decretar el cierre parcial y despedir empleados fue tomada ayer en la mañana.

El cierre parcial temporal comprende la paralización de operaciones en la planta de San Juan, en el centro de distribución en Ponce y de la antigua planta para el procesamiento de leche fresca en Aguadilla.

Además, el ejecutivo anunció que Suiza Dairy abandonará totalmente el mercado de leche fresca, el cual representó un pilar vital para esa empresa porque llegó a controlar más del 60 % del mercado de leche fresca del país por muchos años.

Planta Vida continuará con vida

No obstante, la empresa continuará operando la nueva planta Vida, también ubicada en Aguadilla, la cual fue inaugurada en 2016 y que representó una inversión de $40 millones. 

En esa planta, que continuará operando con 150 empleados, elaborará cerca de tres millones de cuartillos leche UHT al mes, con el 30 % de la leche cruda que hasta hace pocas semanas recibía Suiza Dairy. Además, la planta Vida producirá leche evaporada, condensada y néctares.

Batalla Legal desde 2004

Al conocer la decisión tomada por Suiza Dairy, el presidente de la CGT, José Adrián López, sostuvo que el cierre parcial y el despido de empleados es “un acto terrorista”. López dijo que la huelga se moverá a la planta de Aguadilla y advirtió que los miembros de la unión están decididos a impedir la distribución de los productos de Suiza Dairy en el mercado.

Sobre las actuaciones de la ORIL en contra de Suiza Dairy Vallejo sostuvo “desde que nosotros comenzamos en el 2004 empezamos en una batalla legal porque todos nuestros derechos fueron vulnerados por el regulador y comenzamos un juicio que llegó hasta la corte federal porque el regulador emitió una serie de acciones administrativas que nosotros consideramos que son ajenas a la ley y en contra de nuestros intereses. Después de nueve años, en 2013, se emitió una sentencia federal que reconocía que nuestros planteamientos eran correctos”.

“Pese a que hay una sentencia federal el ente regulador ha continuado cometiendo una serie de arbitrariedades y ha seguido afectando sustancialmente a Suiza, quitándonos competitividad y debilitando nuestra situación patrimonial. El pasado 3 de mayo tuvimos que acudir al juzgado federal con una solicitud de desacato contra el ente regulador, porque consideramos que ha vulnerado nuestros derechos y nos han afectado de forma significativa y han puesto a Suiza en una situación muy, muy delicada”, dijo el ejecutivo.

Cierre temporero

Vallejo explicó que el cierre es temporal porque no se trata de un cierre definitivo de la empresa en el mercado local.  “Nosotros vamos a volver cuando se nos dé la seguridad jurídica necesaria. Creemos que el rol de un ente regulador es generar condiciones claras y transparentes de trabajo, que permitan generar inversiones y crear oportunidades de empleo y eso, lamentablemente es lo que no ha ocurrido y por lo que hemos acudido nuevamente a los tribunales federales”, dijo el ejecutivo.

De hecho, en el caso radicado el pasado 3 de mayo en el Tribunal Federal, Suiza Dairy reclama que la ORIL ha incumplido la sentencia federal y que ha cometido las mismas irregularidades que causaron el caso federal del 2004. La sentencia, obligaba a la ORIL, entre otras disposiciones, a realizar evaluaciones económicas anuales para garantizar que los integrantes de la industria lechera reciban una ganancia justa. La planta procesadora Tres Monjitas figura como demandante en el caso contra la ORIL radicado por Suiza Dairy.

Suiza sostiene en la demanda que los incrementos de precio de la leche decretados por la ORIL obedecen a decisiones arbitrarias y que se utiliza información económica obsoleta.

La empresa también ha denunciado que sus pérdidas ascienden a $3 millones mensuales, porque sus costos de operación exceden los ingresos y desde que se emitió la sentencia federal hasta el presente la pérdida acumulada de la empresa asciende a $172 millones.

Incluso, en la demanda de Suiza Dairy, presentada por el licenciado Rafael Escalera, del bufete Reichard & Escalera, se plantea que en los pasados tres años el Tribunal de Apelaciones de Puerto Rico ha declarado nulas ocho órdenes administrativas emitidas por la ORIL y por González Beiró, las cuales presentan un patrón destinado a modificar arbitrariamente las regulaciones y alterar el orden de distribución de la leche cruda para favorecer a la planta Indulac.

Sin explicación conducta de González Beiró

Sobre este aspecto SN le preguntó a Vallejo cuáles eran las razones que explican estas actuaciones de la ORIL y de González Beiró.

“Yo no puedo emitir juicios de opinión sobre la conducta del secretario o de la intencionalidad o no que tenga, nosotros simplemente observamos que hubo una serie de actuaciones administrativas que consideramos que no son correctas y por eso las hemos planteado ante el tribunal federal para que sea ese tribunal quien dirima si nuestra posición es o no correcta. Nosotros estamos confiados en que nuestra posición es correcta”, indicó.   

En reacción al cierre temporal decretado por Suiza Dairy, González Beiró señaló que estaba sorprendido y negó los planteamientos de Suiza sobre que la ORIL ha actuado de manera arbitraria y sin fundamento. El secretario hizo las expresiones ayer en en el programa del analista Enrique Cruz en la estación de radio WKAQ 580.

“Estamos sorprendidos porque ayer ellos (Suiza) estuvieron reunidos con el secretario de Trabajo y el señor Pablo Vallejo pidió 24 horas para ir hoy a las 4:00 de la tarde y entrar en negociaciones (con la unión). Así que esto demuestra que esta gente no tenía buena fe desde el principio”, indicó González Beiró.

El funcionario negó los planteamientos de Suiza contra la ORIL y señaló que la agencia reguladora ha venido “atemperando reglamentos”. También señaló que, como resultado de la sentencia federal, las plantas obtienen una ganancia adicional de siete centavos por cada litro de leche vendida en Puerto Rico.

Secretario imputa a Suiza fracaso empresarial

“Ellos no ha venido perdiendo dinero y según los números que nosotros tenemos en nuestro estudio exhaustivo, las pérdidas millonarias de Suiza comienzan en 2020 con la apertura de la planta que hicieron en Aguadilla sin tener los abastos de leche necesarios, porque el plan del pasado secretario de Agricultura en contubernio con Suiza Dairy, era quitarle la leche de Indulac y dárselo estrictamente a ellos. Hasta el día de hoy no han logrado hacerlo y vemos el resultado de ese fracaso empresarial que fue una inversión millonaria que hicieron allí sin tener los abastos de leche necesarios”, sostuvo González Beiró.

El funcionario indicó que en 2021 se aumentó el margen de ganancia y en el 2022 se estableció un precio mínimo y se les permitió establecer el precio de venta del litro de leche. “Así que decir que nosotros le tenemos amarrados sus márgenes de ganancia es falso y equivocado. Lo que buscan es entablar un nuevo pleito contra el gobierno y que se les paguen sus ineficiencias. Si ellos no han podido manejar su situación económica, pues no pueden responsabilizarnos a nosotros”, dijo González Beiró.

Pero en la demanda radicada en el Tribunal Federal, Suiza Dairy planteó que el 19 de agosto de 2022, la ORIL emitió la orden de precios 2022-50, vigente a partir del 1 de septiembre de 2022, que establece sólo un precio mínimo para la leche fresca de $1.83 por litro y permitió a las plantas fijar sus precios máximos. Suiza aumentó el precio de su leche fresca de $1.83 a $1.99.

El 24 de abril de 2023, Suiza informó a la ORIL su intención de aumentar nuevamente la leche fresca en 14 centavos. En respuesta, el 28 de abril de 2023, la ORIL emitió una orden de cese y desista junto con una orden que cuestiona el aumento de precio.

Después de que Suiza presentara todos los datos para respaldar su aumento, el 16 de agosto de 2023, la ORIL emitió una resolución que impide a Suiza aumentar el precio de su leche fresca. Según sostuvo la demanda, con esa determinación la ORIL estableció un límite de precio máximo implícito de $1.99 por cuartillo de leche fresca, lo cual desmiente la alegada libertad para fijar precios concedida a las plantas por el regulador. 

Anticipan impacto en el consumidor

El ex secretario de Agricultura, Carlos Flores Orega, en respuesta a la acusación levantada por González Beiró sobre que actuó en contubernio con Suiza Dairy para quitarle leche a la planta Indulac, indicó “quiero recordarle al secretario que cuando yo llegué a ocupar el puesto de secretario de Agricultura, ya la planta Vida estaba construida con la tecnología más moderna en Puerto Rico. El gobernador Ricardo Rosselló me acompañó a su inauguración en el 2017”.

 “Lo que sí es cierto es que los únicos responsables de esta situación tan penosa y bochornosa son Ramón González, el subsecretario saliente Jorge Campos y el gobernador saliente Pedro Pierluisi. Tres Monjitas y Suiza Dairy han tenido que recurrir nuevamente al Tribunal Federal para buscar protección y que se declare al secretario y ORIL en desacato por no cumplir la Ley 34 de 1957, el Reglamento 12 de precios y romper los acuerdos pactados en el tribunal con el gobierno”.

“Esto va a costarle al pueblo mucho dinero en compensaciones económicas, vendrá un aumento de la leche más drástico al consumidor y una reestructuración que dejará fuera a mucha gente de la industria”, dijo Flores Ortega.

Por su parte, la empresa Tres Monjitas emitió unas declaraciones en la que lamentó “profundamente el cierre parcial y temporero de las operaciones de Suiza Dairy, particularmente por su impacto en los empleados. Reiteramos nuestro compromiso con toda la industria lechera de Puerto Rico y con los consumidores de leche fresca, a los que hemos servido con calidad desde hace más de 105 años”.

Orlando González, gerente general de la empresa, sostuvo que “desde que comenzó esta difícil situación, estamos haciendo los ajustes operacionales necesarios con los recursos disponibles para suplir leche fresca a prácticamente la totalidad del mercado. Seguiremos enfocados en suplir este vital producto a la mayor cantidad de clientes y consumidores en Puerto Rico. Sabemos que contamos con el compromiso y esmero de nuestra gran familia de empleados, ganaderos y de toda la cadena de distribución para que no nos falte la leche fresca”. 

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